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苹果为何频繁向高通提起诉讼?

2017-02-17 14:28:44       来源:中国电子报

近两个月,苹果(Apple)和高通(Qualcomm)之间的诉讼事件闹得沸沸扬扬。事件始于1月底,苹果一纸诉状先在美国将高通告上了法庭,要求其归还承诺的10亿美元专利费用。之后,又在中国发起诉讼,称高通违反了中国反垄断法,要与其签署标准必要专利授权协议等。

该事件在媒体上不断发酵,近日还有多家媒体引用外媒消息,传苹果每年要向高通缴纳80亿美元的技术授权费。事实上,根据高通公司2016年公布的财报,高通技术授权部门(QTL)2016年整个财年的营收为76.64亿美元,占高通年营收的三分之一左右,并不可能像传言中仅从苹果就获得80亿美元技术授权费。

苹果为何频繁向高通提起诉讼?

毫无疑问的是,苹果和高通之间官司的主要关注点,仍是近几年来一直将高通推上风口浪尖的技术授权费问题。

苹果也绕不开技术授权费

众所周知,技术授权可谓是高通公司下金蛋的母鸡。凭借在3G时代的异军突起,高通的CDMA技术和相关专利成为所有通信标准绕不开的绝对基础,高通也确立下了收取专利授权使用费的商业模式。

使用专利就要支付费用,这一点无可厚非。但高通饱受大众质疑的点,在于他收费的基础是建立在整机价格上的。其他同样手持专利的防守型欧洲厂商如爱立信等往往秉持着开放共享的态度,多数情况下可以以技术交叉授权的方式实现。

以中国为例,按照高通的协议,对于面向在中国销售使用的品牌设备的3G、4G必要中国专利的授权,3G设备(包括3G/4G多模设备)收取5%的许可费,对包括3模LTE-TDD在内的4G设备如不执行CDMA或WCDMA则收取3.5%的许可费,在上述每种情况中许可费基数为设备净售价的65%。

苹果CEO蒂姆·库克也强调了这一点,称高通有很多“无理由收取的专利费”,导致创新成本越来越高。他还用沙发来类比,指出好比买沙发的价格,实际上是根据顾客买房子的价格定的。

苹果每年能给高通贡献多少技术授权费用?这一点尚无从可知。

但显然其比例应当比上文提到的比例要低。记者从业内人士处了解到,按照高通过去的做法,高通会给出货量大的厂商提供一定的议价空间。

而且苹果本身就与别家厂商不同,主要采用代工的模式实现生产。因此,过去两年中市场上流传的说法是,苹果缴纳给高通的技术授权费是发生在代工厂一段,因此其收费基础并不是按照苹果手机的市场零售价来计算的。

但这仍然会是一个非常可观的数字。Gartner(中国)研究总监盛陵海向《中国电子报》记者透露,预估苹果可能占每年高通专利费收入的四分之一左右。

在3G时代,高通确实在CDMA上一家独大。但进入4G、5G后,其持有的专利比例下降,但仍按照整机价格比例收费,是记者从众手机厂商处了解到造成不满的主要原因。

无利不起早。苹果此时提起诉讼,显然已不满多时,其目的肯定在于向高通施压,减少向高通缴纳技术授权费用,手机中国联盟秘书长王艳辉向记者分析道。

根据圣何塞联邦法院的文件,双方合作协议有效期是2011~2016年。王艳辉表示,苹果此前与高通签订的技术授权协议到期,在新的协议上双方存在争执,因此,苹果采取了提起诉讼的手段。

议价谈判的手段?

更有趣的问题是,技术授权费始终存在,苹果也正常缴了许多年,一直相安无事的两大巨头公司为何到现在才反目成仇?

实际上,苹果想跟高通重新进行议价谈判早有端倪可见。

高通的Modem是业界公认最好的。除高通外,能够提供Modem的芯片厂商还有华为海思,但其Modem仍不对外出售;通过收购英飞凌相关业务实现开发LTE Modem通信芯片能力的英特尔,但其性能赶不上高通;以及在4G上较弱、基带技术落后、纯粹Modem的产品也不完全有的联发科。

然而,2016年9月,苹果在iPhone 7上第一次引入了英特尔的Modem——XMM 7360,将英特尔列为苹果新的基带供应商之一,打破了原本高通一家独占的局面。一位芯片从业人员告诉《中国电子报》记者,根据他们的实际测试,iPhone 7上所使用的英特尔Modem从性能和功耗上看都比高通差很多,但苹果仍努力进行优化,并在很多个市场上采用了英特尔的Modem,甚至在采用高通Modem的手机上限制了其性能,使得两家供应商的Modem表现接近。

宁愿拉低性能,也要引入第二家供应商。这体现了苹果的决心。记者从苹果供应链厂商处获知,苹果一向拿得住供应链,自库克上任后,苹果采取的就是多供应链政策,多个元器件由5个供应商共同供货。这也增强了苹果对供应链的议价能力,为苹果手机实现了可观的利润率。此前5年任由高通一家做主,相信库克早已按捺不住。

苹果引入英特尔Modem的结果是,确认了英特尔能够实现规模量产,并且没有收到太多的用户投诉。“Modem只要达到了一定的速率,对消费者而言感受到的差别并不是特别明显。”该芯片从业人员告诉记者。

心里有了底的苹果自然在面对高通的时候腰板更直。“苹果希望摆脱高通的控制,现在英特尔已经可以提供第二选择,苹果不怕被高通供货卡脖子,就有底气和高通谈一个更好的协议。”盛陵海告诉记者。

而对高通而言,依靠苹果每年几乎可以实现几亿颗Modem的出货量。一旦Modem失去苹果这个大客户,自然会影响高通CDMA技术集团(QCT)的营业表现。这也是苹果谈判的筹码。但这是牵一发而动全身的大事。其影响太大,高通很难妥协。

“这种诉讼官司要打很多年,高通也会死守其商业模式,这是他的业务底线。”王艳辉表示,“高通守的决心会远大于苹果告的决心。”

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